猫眼星云

猫眼星云(NGC 6543)是天空最著名的行星状星云之一。在这张精采的广角影像里,我们较熟悉的形貌是这团星云较明亮的中心区。然而,这幅组合自多张短和长曝光照片的影像,也呈现了极为昏暗的外晕。以此星云3,000光年的估计距离来推算,这个昏暗外晕的宽度在5光年以上。虽然长久以来,行星状星云咸认是类太阳恒星生命的最后一章,不过发现部分行星状星云具有外晕,则是晚近的事。而这种外晕,很可能是恒星在演化较早期所抛出的物质。虽然行星状星云阶段持续的时间大约在1万年左右,不过天文学家估计上面这个外晕的丝缕状构造,年龄介于50,000年到90,000年之间。在影像的左侧,还可见到位在这团星云后方大约5千万光年处的螺旋星系NGC 6552。